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媽祖信仰始於宋代,但主要信眾集中於閩粵一代,並未普及於中國沿海地區,雖然在天津、渤海一代也有媽祖廟,但畢竟不是海神的主流信仰,直到清朝才有所改變。

明朝時明軍水師信仰也不是媽祖,而是玄天上帝。玄天上帝為明朝水師主神,一般認為與明朝興起於淮泗之間有關,今天的安徽、江西、兩湖一帶為真武大帝(也就是玄天上帝,武當山觀與主祀)的信仰區域,再加上明朝有意壓抑元朝保護的全真道,以提高南方張天師正一道的地位,所以提高不一樣信仰地位也很合理。加上傳說,明太祖朱元璋曾獲真武大帝護佑而躲過敵兵追殺,登基後冊封其為玄天上帝。朱元璋與陳友諒交兵落敗遁入武當山,藏身真武廟內躲避追兵。被朱元璋扯破的蜘蛛網,在他進入藏身後,竟又自行癒合如舊,得以騙過追兵耳目,平安脫險。因此,朱元璋登基後,立即下旨改建廟宇,重塑神像,獻上「北極殿」匾額,開封真武大帝為玄天上帝,從此明朝各帝均奉玄天上帝為護國神祇,民間則尊之為北極玄天上帝。後來的明成祖朱棣崇奉真武,曾宣稱靖難起兵得勝乃真武相佑,朱棣更自詡為真武化身,御用的監、司、局、廠、庫等衙門中,都建有真武廟,供奉真武大帝像。(但也有一說是為了正當化自己行為,說惠帝是真武大帝轉生,後來回歸天停,故興建廟宇供奉以安民心)

玄天上帝有兩種說法,一種是星宿信仰,也就是北極星轉變而來,一個則是屠夫改過向善的故事。

星宿之說是因為玄天上帝代表北方星宿,象徵北極星與四象中的玄武,為統理北方之道教大神,北方在五行之中屬水,能統領所有水族與水上事物(故兼海神),因北方在五色中屬於黑色,又稱黑帝。而星宿信仰的神祇本來並沒有面容,有一說是玄天上帝的法相是以成祖朱棣為範本雕刻,所以玄天上帝信仰大為流行,朱棣本人也曾大舉興修真武大帝廟宇,可見一斑。至於屠夫的故事,則是清朝初現的民間傳說,有學者認為是創出來貶抑玄天上帝信仰的故事,因為玄天上帝本身神格很高,依道源紀載,玄天上帝得道時間亦比起保生大帝及呂純陽祖師早約千年。比較可信的說法是相關故事是清朝為詆毀明朝國神玄天上帝,於統治期間散布謠言使其由自然崇拜的信仰改為特定職業的守護神。

至於媽祖則是跟清代幾則有名的故事相關,如鄭成功渡台是因為拜媽祖後漲潮方得以入台江、一個是施琅拜媽祖得以渡澎湖、之後在朱一貴事件中,施琅的小孩也利用媽祖保佑清軍的形象。清朝用媽祖取代玄天上帝攏絡民心,這一方面施琅貢獻了很大的力量。清代時推廣媽祖信仰在於 攻台(鄭氏)媽祖有保佑清軍,而原本明鄭時期台灣的主要上帝公信仰,因為是明朝宗主神在政治意識操作下必須要找新的神祇來取代,所以施琅這招是不得不為的。另一方面也可以從媽祖的稱號看出來,媽祖在宋代得道,但當時都稱為天妃,而非天后。因為神格是由皇帝敕封,在明朝媽祖還沒有升官到后這個階級,所以我們可以看到歷史較早的媽祖廟都叫天妃廟、天妃宮,叫天后宮的大多是在清代改名,比如說天津的媽祖廟在清初由天妃改名天后。澎湖的天后宮據說就是因為施琅上奏,才由康熙賜名,古代天后宮必須要皇帝金口玉音冊封才算,不是自己叫天后宮就可以。(相關資料在駱芬美所著《被誤解的台灣史》有更多資料)

另一個顯著的例子則是關聖帝君作為武聖信仰。宋代以後武聖有岳武穆與關帝爺(不信的話南投日月潭有文武廟,武神就是敗岳飛和關公),但清兵入關後,怎可能推廣打金兵起家的岳飛?所以利用宋代、明代也都很盛行的武聖關帝信仰來取代岳飛,所以關公信仰在清代大行其道。

加上山西晉商(商人崇尚關公的忠孝節義精神,故商人拜關公作為守護神、關公是山西人,也被稱為山西夫子,不信的話可以看一下晉商後人的郭董)推波助瀾,公公信仰在清代後大行其道,成為主要的武神信仰,儼然可以和孔子分庭抗禮,一文一武成為文武神信仰的主要代表。

基本上很多信仰都是有政治力介入,像西方基督教信仰也是,如果不了解歷史源由的話,是無法看出時代變遷和其意義的。

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